尖晶石在等距系統中結晶;常見的晶體形式是八面體,通常是孿晶。

它具有不完美的八面體解理和貝殼狀斷裂。它的硬度為8,比重為3.5-4.1,透明,不透明,具有玻璃質的暗淡光澤。

它可以是無色的,但通常是各種色調的粉紅色,玫瑰色,紅色,藍色,綠色,黃色,棕色,黑色或(不常見)紫羅蘭色。

有一種獨特的天然白色尖晶石,現在已經丟失,在現在的斯里蘭卡短暫浮現。一些尖晶石是最著名的寶石之一;其中包括黑王子的紅寶石和英國皇冠上的“Timur紅寶石”,以及以前來自法國皇冠珠寶的“CôtedeBretagne”。 Samarian Spinel是世界上最大的尖晶石,重500克拉(100克)。

透明的紅色尖晶石被稱為尖晶石紅寶石或巴拉斯紅寶石。在過去,在現代科學到來之前,尖晶石和紅寶石同樣被稱為紅寶石。在18世紀之後,紅寶石這個詞僅用於礦物剛玉的紅寶石品種,並且尖晶石這個詞被用來使用。

“Balas”源於巴拉希亞(Balascia),這是巴達赫尚(Badakhshan)的古老名稱,巴達赫尚(Badakhshan)是亞洲中部的一個地區,位於泛美河(Osus River)的主要支流之一 - 潘杰河(Panj River)的上游河谷。幾個世紀以來,塔吉克斯坦戈爾諾巴達赫尚地區的礦山是紅色和粉紅色尖晶石的主要來源。